Een 21-jarige Nederlandse uit Culemborg kreeg de hoofdrol in een Indiase soap. Zij is de eerste buitenlandse met een grote rol in Bollywood. Waarom zij?

De 21-jarige Sippora Anna Zoutewelle, afkomstig uit Culemborg, heeft vandaag al vijf interviews gegeven. Aan de Indian Express, aan de Times of India en zelfs aan het consulaat (‘Ter promotie van de samenwerking tussen India en Nederland’) – een buitenlandse actrice met een hoofdrol in een Indiase soap, daar wil iedereen alles van weten. ‘Het is een primeur’, zegt ze door de telefoon vanuit Mumbai, nu twee jaar haar woonplaats. ‘De mensen zijn nieuwsgierig.’

De tv-serie Firangi Bahu (‘Buitenlandse Schoondochter’) is net begonnen op de televisie in India. Zoutewelle speelt de 20-jarige Camili Jonathan, een Britse die in thuisstad Londen verliefd wordt op de Indiase student Pranay Desai (Bollywoodacteur Rohit Bhardwaj). Pranay komt uit een traditionele Indiase familie. De twee besluiten te trouwen, ondanks zijn conservatieve achtergrond. De newlyweds trekken in bij de familie van de bruidegom.

De serie draait om het integratieproces van Camili. ‘In het begin wordt mijn karakter niet door de familie geaccepteerd’, zegt Zoutewelle. ‘Indiërs hebben een stereotiep beeld van westerse meisjes. Die dragen alleen korte rokjes, laten zich makkelijk in met jongens en gaan veel te snel samenwonen. De familie Desai denkt in eerste instantie dat mijn personage ook zo is.’

Maar Camili blijkt niet tegendraads en lastig, integendeel: ‘Ze is best conservatief. Met deze rol kan ik het beeld bijschaven, dus ik heb wel wat waar te maken.’

In India is Bollywood – een samenvoeging van Bombay (de vroegere naam van Mumbai) en Hollywood – bepalend voor de beeldvorming over het Westen. Zoutewelle: ‘Voor de meeste mensen is de televisie de enige manier om met het buitenland in aanraking te komen.’

Indiërs hebben een stereotiep beeld van westerse meisjes. Die dragen alleen korte rokjes, laten zich makkelijk in met jongens en gaan veel te snel samenwonen

Firangi Bahu wordt uitgezonden door Sahara One, de zender met het grootste bereik van het land. ‘Ook in kleine dorpjes in het binnenland wordt naar de serie gekeken.’

Bollywood is, met duizend nieuwe films per jaar, de grootste filmindustrie ter wereld. Vergeleken met Bollywood-producties zijn Nederlandse films en series subtiel en realistisch. Wat uit Bollywood komt heeft een melodramatisch en kleurrijk karakter en een overdaad aan weelde. Ook de familie Desai woont volgens de actrice in een ‘onrealistisch groot en luxe huis’.

De magie van Bollywood? ‘Voor even hebben de kijkers het gevoel dat ze ook zo’n leven kunnen leiden. Door ze een wereld te laten zien die heel ver van hen af staat, kunnen ze aan hun eigen werkelijkheid ontsnappen.’

Maar de maatschappij verandert – de economie groeit, er komt een hooggeschoolde, welvarende middenklasse op, Indiërs trouwen over de grens – en dus doet de industrie dat ook. Sharad Raj, hoofd programmering van Sahara One, zegt tegen de Times of India: ‘We willen ons publiek interessante, innovatieve programma’s geven. De zender is voortdurend in ontwikkeling.’

In de praktijk betekent dat bijvoorbeeld dat er ruimte is voor buitenlandse actrices, zij het meestal als figurant of item girl. Indiase films bevatten item songs. Dat zijn muziekvideo’s die weinig met de film te maken hebben en vooral worden gebruikt als excuus om schaarsgeklede vrouwen (item girls) provocatief te laten dansen op upbeat muziek. ‘De laatste tijd zijn westerse meisjes gewild’, zegt Zoutewelle. ‘Omdat ze exotisch zijn, maar ook omdat ze er, in tegenstelling tot Indiase meisjes, weinig moeite mee hebben om in bh en minirok voor de camera te dansen.’

Zelf sloeg ze zulke opdrachten – ‘een makkelijke manier om snel veel geld te verdienen’ – consequent af. ‘Ik ben het niet eens met het beeld wat hiermee wordt gevormd.’

Buitenlandse actrices denken vaak: Bollywood is groot, daar kom ik zo binnen, ziet Zoutewelle. Fout. ‘Het is niet makkelijk in Bollywood, er is veel competitie. Vriendjespolitiek en couch casting zijn hier aan de orde van de dag. Zelfs de grootste celebrity’s slapen soms met producers om een rol te krijgen. De televisie-industrie is iets eerlijker. Ik heb veel geluk gehad.’

Zoutewelle groeide op in Culemborg. Na haar vwo-opleiding vertrok ze voor drie maanden naar Mumbai om een cursus Bollywooddansen te volgen. Eenmaal terug in Nederland begon ze aan een bachelor lucht- en ruimtevaarttechniek, maar die studie brak ze een half jaar later af – ze wilde terug naar Mumbai. ‘Op creatief gebied is India veel interessanter, Nederland heeft alles al gezien.’

Het is niet makkelijk in Bollywood, er is veel competitie. Vriendjespolitiek en couch casting zijn hier aan de orde van de dag

Zoutewelle leerde de taal, werkte als model en speelde in tv-commercials. Uiteindelijk kregen de producers van Firangi Bahu, die hard op zoek waren naar een schoondochter, een van haar audities onder ogen. ‘Ze zeiden: zij is het.’

Detail: Zoutewelle, een brunette, moest haar haar voor de serie blonderen. Met haar eigen kastanjekleur leek ze in sari te veel op een Indiase. Nog een weetje: Sippora is haar echte naam en is Hebreeuws voor ‘vogeltje’.

‘Ze hebben veel moeite gedaan om me te krijgen’, zegt ze. ‘Ik was op dat moment in Nederland, dus ze moesten me eerst opsporen. Iedereen wilde al beginnen met draaien, maar de producer was volhardend: nee, we moeten dit meisje hebben en niemand anders.’

Ook op de set wordt de blonde actrice behoorlijk in de watten gelegd. ‘Ik heb acht tot tien mensen om me heen. Een make-up artist en een haarstylist, maar ook iemand die mijn telefoon voor me draagt en een assistent die mijn koffie vasthoudt.’ Een luizenleventje, dus. ‘Nee, het is echt hard werken. Gisteren stond ik tot half twee ‘s nachts op de set. Draaidagen van 17 uur zijn geen uitzondering.’

Een blonde Europese die verstaanbaar Hindi spreekt, de kijkers vinden het fascinerend. Zoutewelle krijgt louter positieve reacties. ‘Dat komt doordat het publiek van een buitenlands meisje weinig verwacht. Ze zijn al verbaasd dat ik überhaupt kan acteren – en dan ook nog eens in het Hindi.’

Oost, west
In Firanghi Bahu komen de culturen van India en het Westen voor het eerst echt samen. Zoutewelle: ‘Buitenlanders zijn gefascineerd door het exotische, kleurrijke India. De mensen hier zijn op hun beurt nieuwsgierig naar het Westen. Ze gaan naar McDonald’s, dragen spijkerbroeken en luisteren naar Lady Gaga. Maar als het aankomt op het heilige instituut huwelijk, beschouwen ze westerlingen nog als ongewenste indringers uit een vreemde, bijna buitenaardse wereld.’

Dit artikel is verschenen in de Volkskrant (5 december 2013).

 

Advertisements